Au cours du mois dernier, Frank Wallmeyer et plusieurs autres propriétaires de magasins de fournitures agricoles dans certaines régions des États-Unis ont remarqué qu'un médicament antiparasitaire appelé ivermectine s'envolait des étagères. Dans son propre magasin à Jacksonville, en Floride, les ventes d'ivermectine ont presque triplé et le téléphone sonne au moins une douzaine de fois par jour avec des demandes de renseignements sur le médicament, dit Wallmeyer.

Mais beaucoup de ces chercheurs ne cherchaient pas à se débarrasser des vers dans les intestins des bovins et des chevaux. Au contraire, ils voulaient utiliser le médicament pour eux-mêmes ou pour leurs proches pour prévenir et traiter le COVID-19. Présentée comme un remède miracle contre le COVID-19 par certains médecins et militants, malgré le manque de soutien scientifique, l'ivermectine semble être très demandée par les Américains non vaccinés. Alors que la variante Delta à propagation rapide ravage le pays, la recherche de médicaments alternatifs a conduit les sceptiques des vaccins à l'ivermectine. Bien que la Food and Drug Administration ait approuvé l'ivermectine pour traiter certains parasites chez l'homme et les animaux, son utilisation contre le COVID-19 n'est pas autorisée.

Les centres antipoison de plusieurs États, dont la Floride, le Mississippi et le Texas, ont signalé une récente augmentation des appels et des cas associés à une mauvaise utilisation et à une surdose d'ivermectine. En outre, les Centers for Disease Control and Prevention ont signalé qu'au cours de la semaine se terminant le 13 août 2021, plus de 88 000 ordonnances ont été rédigées pour l'ivermectine, ce qui représente une augmentation de 24 fois par rapport à la base pré-pandémique de 3 600 ordonnances par semaine. Cela signifiait que certains médecins prescrivaient le médicament pour COVID-19, malgré la position de la FDA.

"Cela complique énormément la gestion des patients [COVID-19] car il y en a tellement et il y a tellement de désinformation", explique John Sinnott, épidémiologiste au Morsani College of Medicine de l'Université de Floride du Sud, également affilié à l'hôpital général de Tampa.

De plus, les préparations et les doses de médicaments varient pour les animaux et les humains, et la FDA a averti les gens des dommages potentiels liés à la consommation de la version animale concentrée, qui contient des ingrédients inactifs non testés pour une utilisation chez l'homme.

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Dans un tweet du 21 août, la FDA a émis un avertissement : "Vous n'êtes pas un cheval. Vous n'êtes pas une vache. Sérieusement, vous tous. Arrêtez ça."

Mais même l'ivermectine de qualité humaine, considérée comme généralement sans danger pour les fins approuvées – vers, poux de tête et affections cutanées telles que la rosacée – peut provoquer des effets secondaires, notamment des maux de tête, des nausées, de la diarrhée, des éruptions cutanées et des pics de tension artérielle. Et des convulsions peuvent résulter de doses élevées, entraînant une hospitalisation.

Ce que la science nous dit Alors que certaines études suggèrent une réduction du risque de décès, et d'autres suggèrent que moins de patients COVID-19 évoluent vers une maladie grave après avoir pris de l'ivermectine à un stade précoce de l'infection, les preuves sont fragiles. "Nous ne savons pas si l'ivermectine est utile ou non dans la lutte contre le COVID-19", explique Stephanie Weibel, biologiste à l'Université de Wuerzburg en Allemagne. "La fiabilité du pool d'études disponibles est limitée."

Dans une récente revue de 14 études sur l'ivermectine, Weibel et ses collègues ont constaté que souvent les essais recrutaient peu de patients ou n'étaient pas bien conçus, ce qui conduisait parfois les chercheurs à surestimer les impacts de l'ivermectine. Elle encourage des essais cliniques plus robustes, comme celui en cours à l'Université d'Oxford au Royaume-Uni.

Même Merck, un fabricant d'ivermectine, dans une déclaration de février 2021, a déclaré que sa propre analyse de la littérature scientifique ne soutenait pas l'utilisation du médicament contre le COVID-19. Cependant, l'argument avancé par les partisans est que même si l'utilisation de l'ivermectine n'apporte pas d'avantages évidents, elle ne peut pas faire de mal.

"S'il n'y a aucune preuve que le produit fonctionne, alors tout risque que le produit pourrait véhiculer est inacceptable", déclare Peter Lurie, président du Center for Science in the Public Interest et ancien commissaire associé à la FDA. "Nous avons des gens qui sont tombés malades à cause de l'ivermectine, qui ont gaspillé beaucoup d'argent sans aucun avantage prouvé, et le souci est que l'ivermectine détourne les gens de choses qui fonctionnent réellement : les vaccins, les masques et la distanciation sociale."

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En outre, les partisans de l'ivermectine, qui n'ont peut-être pas été en mesure d'obtenir des ordonnances pour le médicament auprès de leurs médecins, peuvent recourir à la version animale stockée dans les magasins de fournitures agricoles, sans connaître la différence. La dose recommandée pour les animaux est beaucoup plus élevée, et si les gens ingèrent de l'ivermectine à cette dose élevée, ils risquent d'être empoisonnés, explique Michael Teng, virologue de la santé à l'Université de Floride du Sud.

Certains sceptiques des vaccins ont également recours à l'ivermectine pour éviter de contracter le COVID-19, même s'il n'existe aucune preuve scientifique solide à l'appui d'un tel comportement et que les médecins mettent en garde contre l'utilisation de l'ivermectine pendant de longues périodes. À l'heure actuelle, la FDA déclare que l'ivermectine ne doit être utilisée ou prescrite pour le COVID-19 que dans le cadre d'un essai clinique, ce qui implique souvent des suivis et une surveillance de la santé des participants inscrits.

Ce qui a déclenché la frénésie de l'ivermectine L'ivermectine a été découverte et développée dans les années 1970. Dans une chasse pour trouver des composés antiparasitaires, les scientifiques ont identifié une nouvelle espèce de bactérie – Streptomyces avermitilis – du sol près d'un terrain de golf au Japon qui a éradiqué les vers chez les souris. Les microbes ont produit des molécules thérapeutiques appelées avermectines, qui étaient responsables du déparasitage et qui ont ensuite conduit à la création d'un médicament vétérinaire commercialisé appelé ivermectine. En 1987, après que des essais cliniques humains aient montré son efficacité contre la cécité des rivières causée par le ver parasite Onchocerca volvulus, la FDA a approuvé le médicament pour l'homme en 1996 sous le nom de marque Stromectol.

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Depuis lors, l'ivermectine est devenue un traitement sûr pour plusieurs maladies tropicales causées par des parasites allant des acariens aux vers ronds.

Ainsi, lorsque les scientifiques cherchaient à tester des médicaments génériques sûrs qui pourraient être réutilisés pour le traitement du COVID-19, l'ivermectine figurait sur la liste.

Parmi les premières recherches, citons une étude publiée en ligne en avril de l'année dernière qui a montré comment des doses élevées d'ivermectine empêchaient la réplication du SRAS-COV-2, le virus responsable du COVID-19, dans des tubes à essai. Bien que les chercheurs n'aient pas testé le médicament pour traiter ou prévenir le COVID-19 chez l'homme ou l'animal, l'étude a fait la une des journaux et a suscité l'intérêt du grand public pour l'ivermectine. La FDA a rapidement émis un avertissement contre son utilisation pour guérir le COVID-19. Deux lettres envoyées à l'éditeur du journal ont exprimé des inquiétudes concernant la dose élevée d'ivermectine utilisée dans les expériences.

À peu près à la même époque, un article controversé qui n'avait pas encore été examiné par des pairs et qui a ensuite été entièrement retiré, affirmait une forte réduction de la mortalité chez les patients COVID-19 recevant de l'ivermectine. Bien que l'étude n'ait pas été publiée dans une revue scientifique, elle a contribué à populariser l'ivermectine en Amérique latine.

Alors que l'efficacité et l'innocuité de l'ivermectine continuaient d'être testées dans des essais cliniques à travers le monde, les résultats d'une publication de novembre 2020 dirigée par le chercheur égyptien Ahmed Elgazzar ont renouvelé l'intérêt pour le potentiel du médicament. L'étude pré-imprimée a revendiqué une récupération substantielle chez les patients COVID-19 ayant reçu de l'ivermectine dans les premiers stades de l'infection et une réduction de la mortalité supérieure à 90%. Mais des préoccupations éthiques ont conduit au retrait du journal en juillet de cette année.

"Il est troublant que les gens fassent confiance à un médicament dont l'efficacité contre le COVID n'a pas été prouvée", déclare Teng. "Je souhaite que les gens prennent simplement le vaccin."